Καλλιτεχνική απεικόνιση από Peter Fischer στο Pixabay

«Βρήκαμε ζωή στον Άρη πριν 40 χρόνια» ισχυρίζεται πρώην επιστήμονας της NASA

Υπάρχει ζωή στον Άρη; Το ερώτημα αυτό ενδέχεται να έχει απαντηθεί -και μάλιστα θετικά- πριν από 40 ολόκληρα χρόνια -ή τουλάχιστον αυτό υποστηρίζει ένας πρώην επιστήμονας της NASA. Ο Gilbert V. Levin (Γκίλμπερτ Β. Λεβίν), επικεφαλής του πειράματος που έστειλε το διαστημικό σκάφος Viking στον Άρη το 1976, δημοσιοποίησε ένα άκρως ενδιαφέρον άρθρο στο επιστημονικό περιοδικό Scientific American στις 10 Οκτωβρίου 2019.

Ο ερευνητής αποκάλυψε ότι τα αποτελέσματα του πειράματος ήταν θετικά και πως αποδείκνυαν την ύπαρξη ζωής στον «Κόκκινο Πλανήτη». Το πείραμα, που ονομαζόταν «Labeled Release» (LR), σχεδιάστηκε για να εξετάσει το χώμα του Άρη για οργανική ύλη. «Φάνηκε σα να είχαμε απαντήσει αυτή την ερώτηση» έγραψε ο Λεβίν στο άρθρο του, όπως αναφέρει το cnn.gr, από το edition.cnn.com

Οι ερευνητές, στα πλαίσια του πειράματος, τοποθέτησαν θρεπτικές ουσίες σε δείγματα αρειανού χώματος. Σε περίπτωση που υπήρχε κάποιου είδους ζωή, τότε αυτή θα κατανάλωνε την τροφή και στη συνέχεια θα έμεναν κάποια ίχνη του μεταβολισμού του οργανισμού. Ειδικές οθόνες θα μπορούσαν, στη συνέχεια, να ανιχνεύσουν τα κατάλοιπα αυτής της διαδικασίας.

Για να είναι σίγουροι ότι όντως έλαβε χώρα μια βιολογική αντίδραση, το τεστ αυτό επαναλήφθηκε και αφότου ψήθηκε το χώμα -μια διαδικασία που σκοτώνει οποιαδήποτε γνωστό είδος ζωής. Όπως εξήγησε ο Λεβίν, σε περίπτωση που υπήρχε βιολογική αντίδραση μετά το πρώτο τεστ και όχι μετά το δεύτερο, τότε αυτό θα αποδείκνυε πως έλαβε χώρα κάποια βιολογική διεργασία. Και ακριβώς αυτό συνέβη, σύμφωνα με τον Λέβιν.

Ωστόσο, άλλα πειράματα απέτυχαν να βρουν κάποιο οργανικό υλικό και η NASA δεν μπόρεσε να αντιγράψει τα αποτελέσματα στο εργαστήριό της. Έτσι, η διαστημική υπηρεσία θεώρησε πως επρόκειτο για ψευδές θετικό αποτέλεσμα κάποιας άλλης άγνωστης χημικής αντίδρασης και όχι απόδειξη εξωγήινης ζωής. «Η NASA κατέληξε στο συμπέρασμα ότι το LR είχε βρει μια ουσία που μιμείται τη ζωή αλλά όχι ζωή» έγραψε ο επιστήμονας, και συμπλήρωσε: «Αυτό που δεν γνωρίζουμε, όμως, είναι γιατί 43 χρόνια μετά το Viking κανένα από τα άλλα διαστημικά σκάφη της ΝASA που έφτασαν στον Άρη δεν είχαν κάποιο εργαλείο για την ανίχνευση ζωής, ώστε να μπορέσουμε να διερευνήσουμε περαιτέρω τα συναρπαστικά μας αποτελέσματα».

Μάλιστα, όπως εξηγεί το CNNi, πλέον υπάρχουν ακόμη πιο ευοίωνα σημάδια για ζωή στον Άρη. Το ρόβερ «Curiosity» της Αμερικανικής Διαστημικής Υπηρεσίας εντόπισε οργανική ύλη το 2018 ενώ λίγο αργότερα, ανακαλύφθηκαν ιζήματα που ενδεχομένως να αποδεικνύουν ότι κάποτε υπήρχαν λίμνες με αλμυρό νερό στην επιφάνεια του «Κόκκινου Πλανήτη».

Ο Λεβίν, ένας βετεράνος ερευνητής, επιμένει εδώ και δεκαετίες ότι το ενδεχόμενο να ανιχνεύτηκε ζωή στον Άρη από τον ίδιο και την ομάδα του είναι πολύ πιθανό. Πολύ πιθανότερο, μάλιστα, από το να υπήρξε κάποιο ψευδές θετικό αποτέλεσμα. Έτσι, ο ίδιος και η ερευνήτρια Patricia Ann Straat -επίσης μέλος της ομάδας- ζητούν να γίνουν νέες έρευνες.

Κάπως έτσι, το ρόβερ Mars 2020 της NASA εκτοξεύθηκε το καλοκαίρι του 2020 και προσγειώθηκε στις 18 Φεβρουαρίου του 2021. Φέρει ένα όργανο που θα το βοηθήσει να ψάξει για προηγούμενα σημάδια ζωής στον Άρη, με σάρωση για κατοικήσιμα περιβάλλοντα, με το όργανο Raman & Luminescence for Organics & Chemicals, με την ονομασία SHERLOC. Το rover θα ψάξει για περασμένα κατοικήσιμα περιβάλλοντα, θα βρει βιουπογραφές σε βράχους και θα δοκιμάσει αυτά τα δείγματα πίσω στη Γη. Το Mars 2020 θα δοκιμάσει επίσης την παραγωγή οξυγόνου στον πλανήτη και θα παρακολουθεί τον καιρό του Άρη για να αξιολογήσει πώς θα μπορούσαν να τα πάνε και να επιβιώσουν πιθανές ανθρώπινες αποικίες στον Άρη. Πάντως ακόμα κι αν οι επιστήμονες αποτύχουν να βρουν αποδείξεις ζωής, αυτό δεν θα τερματίσει την ελπίδα για ανθρώπινη εξερεύνηση. 

Image by Peter Fischer from Pixabay